Er der et liv efter “League Of Legends”? Riot satser stort på sit første nye spil i 10 år.

Den største pitch i hans karriere er kun 28 dage væk, og Marc Merrill, medstifter af Riot Games, er ved at gå i gang på sit kontor i West Los Angeles. Han viser en præsentation af virksomheden, der skitserer planerne, og holder en pause for at vurdere publikums reaktion (på denne dag en enkelt journalist) på et dias med “Riot Game” på skærmen, inden han langsomt maler et gult “S” ind for at stave “GameS”. Det er både en optakt til den kommende begivenheds store afsløring af et helt nyt Riot-videospil og et selvhøjtideligt nik til mange års online-narkomani om en virksomhed, der er bygget op på ryggen af ét videospil.

Showet er til ære for tiårsdagen for Riots League of Legends, virksomhedens eneste titel. League, eller LoL, som det er kendt af rabiate fans, har været en succes langt ud over alt, hvad Merrill og hans medstifter Brandon Beck kunne have forestillet sig, da de lancerede spillet i oktober 2009. Hver dag når spillet op på 8 millioner samtidige spillere. Næsten 100 millioner mennesker streamede sidste års VM-finale, som blev vundet af Invictus Gaming, et kinesisk e-sportskonglomerat. I løbet af sin levetid har spillet genereret 20 mia. dollars i indtægter, hvilket har gjort Merrill og Beck til rige mænd, efter at de har solgt virksomheden i flere omgange til den kinesiske internetgigant Tencent, som vurderede virksomheden til 366 mio. dollars i 2011.


Promotionskunst med omgivelser og “champions” fra Riot Games’ spil “League of Legends”.Riot Games

“Der er tæt på 200 millioner fans af vores intellektuelle ejendom”, siger den 39-årige Merrill. “Vi ved, hvilken kapacitet vi har til at levere på dette, og vi tror, at vi kun kradser på overfladen. Forestil dig, at Star Wars var startet som et spil.”

Men mere præcist, forestil dig, at Star Wars var stoppet efter én film. Omsætningen for 2018 var på 1,7 mia. dollars, hvilket er meget for et videospil, men langt fra de 2,9 mia. dollars, som det genererede i 2016, ifølge Nielsens SuperData. Ligas markedsandel er ved at blive udhulet af andre free-to-play-spil, især Fortnite, som kan spilles på alt fra en smartphone til en PlayStation. League er ældgammel efter videospilsstandarder, og det kan kun spilles på en pc. Spillet er fortsat enormt populært, siger Wedbush Securities spilanalytiker Michael Pachter, men det “er helt klart blevet et plateau”.

Da den store dag kom tirsdag, og Riot var vært for arrangementer for fans i 16 byer, herunder Moskva, São Paulo og Los Angeles, var hensigten tosidet: At fejre et succesfuldt årti og at forhindre det næste årti i at smadre Riot.

Revenue Earned By ‘League Of Legends’

Forbes

Riots spilplan er ikke andet end ambitiøs. Først annoncerede de en mobilversion af League kaldet Wild Rift, samt en version til deres nyeste spiltilstand kaldet Teamfight Tactics. Begge disse tiltag var ventet. Mindre forventet var en konsolversion af spillet. Det vil gøre League tilgængeligt for et meget større globalt publikum, men da Riot er så sent på platformene, kan det have svært ved at tiltrække nye spillere.

Et digitalt kortspil baseret på LoL-universet kaldet Legends of Runeterra er også på vej, ligesom et længe rygtet kampspil, der vil indeholde udvalgte “champions” fra League’s cast af 146 personer. Der er endnu et spinoff, som vil involvere udforskning af League’s fantasiverden. Og så er der League of Legends Esports Manager, som vil lade spillerne sammensætte og overvåge en professionel spilleliste, der starter med den kinesiske esportsliga næste år.

Og i aftenens største træk annoncerede Riot et helt nyt spil: et endnu unavngivet taktisk first-person shooter-spil uden nogen forbindelse til League. Det har endnu ikke en udgivelsesdato, og det er langt fra sikkert, at det bliver et hit – eller overhovedet udgivet. At lave et nyt spilunivers fra bunden er et risikabelt og dyrt projekt. Men Riot lader til at fornemme, at det er på tide at foretage nogle seriøse satsninger. De har forpligtet sig til at producere flere sæsoner af en animeret LoL-tv-serie, der har til formål at tilbyde baggrundshistorier for to af spillets ikoniske mestre. Det er endnu mere risikabelt. Film og tv-serier baseret på spilfigurer flopper ofte. Alligevel kan man ikke bebrejde Riot for at forsøge at gentage den magi og de penge, som Marvel har skabt med de komplekse fortællinger omkring superhelte fra tegneserier som Iron Man, Thor og Captain America.

Merrill og Beck, der er 37 år, startede Riot i 2006, et par år efter at de var blevet færdiguddannet fra University of Southern Californias handelsskole. I dag fungerer de som medformænd i bestyrelsen og fokuserer på spiludvikling i stedet for ledelse. De er gamere i bund og grund og identificerer deres venner ikke på baggrund af fælles forbindelser til gymnasier, job eller sommerlejre, men på baggrund af de spil, de spiller sammen, herunder Dota, StarCraft, Counter-Strike og World of Warcraft.

Marc Merrill, Brandon Beck og Nicolo Laurent fra Riot Games

ETHAN PINES for Forbes

Med League valgte de at give spillet gratis væk og fokusere på at opbygge et fællesskab af spillere. Det var en dyr strategi. Med en kraftig burn rate i de tidlige dage var de tvunget til at afgive kontrollen til venturekapitalister, og efter spillets udgivelse begyndte venturekapitalisterne at sælge ud til Tencent, som havde overtaget 93 % i 2011. Tencent overtog det fulde ejerskab fire år senere, men beholdt Merrill og Beck til at lede virksomheden.

“Vi var temmelig naive i de tidlige dage”, siger Beck. “Det er nok en god ting, for hvis vi dengang havde vidst, hvad vi ved nu, ville vi nok ikke have taget de chancer, vi tog.”

“Vi ved, hvilken kapacitet vi har til at levere på dette, og vi tror, at vi kun kradser på overfladen. Tænk, hvis Star Wars var startet som et spil.”

League var med til at være pioner inden for freemium-spil, hvor virksomheder giver spil væk og tjener penge ved at sælge mere til de hengivne. League-spillere betaler en præmie for kosmetiske tilføjelser, som f.eks. de ca. 20 dollars, der skal bruges for at klæde Sona, en virtuos musiker, ud som en futuristisk DJ. Spillet sætter to hold på fem personer op mod hinanden, og hver holdkammerat styrer en mester med unikke evner. League er finjusteret til at appellere til stærkt konkurrenceprægede spillere, hvilket har givet det en misundelsesværdig position i den spirende eSport-industri på 1 milliard dollars. Spillerne kan ikke købe fordele i spillet, hvilket gør dygtighed til en afgørende faktor.

Riot investerer “langt over” 100 millioner dollars om året i esports, ifølge et Reddit-indlæg fra 2018 fra en Riot-manager. Enheden har ikke nået break-even endnu, men administrerende direktør Nicolo Laurent siger, at den er tæt på takket være sponsorer som MasterCard, State Farm og Honda, der er tiltrukket af dens tusindårige fanbase.

Der er ikke meget plads til fejltrin, især ikke for et selskab, der er genstand for en undersøgelse fra Californiens Department of Fair Employment and Housing for påstået kønsdiskrimination. Sidste år betegnede videospilsiden Kotaku Riots arbejdsplads som en giftig “bro-kultur”. Riot siger, at det samarbejder med undersøgelsen, og at virksomheden ikke har fundet beviser for udbredt lønforskel. Virksomheden ansatte sin første chef for mangfoldighed i februar og siger, at den er fast besluttet på at forbedre sin arbejdsplads.

Med sit kortspil Legends of Runeterra vil Riot gå op imod en velfinansieret og populær konkurrent: Activison Blizzards Hearthstone. Deres nye taktiske skydespil, der har kodenavnet Project A, vil stå over for Valves Counter-Strike: Global Offensive og Activison Blizzards Overwatch, blandt mange andre titler. Så er der Fortnite. Den to år gamle kulturelle kæmpe fra Epic games kan prale af 250 millioner spillere og turneringer med 30 millioner dollars i præmiepenge og er blevet et globalt fænomen. I søndags var Fortnite stadig en af de mest populære nyheder, da udviklerne programmerede spillet til at falde ned i et virtuelt “sort hul”, inden de tog det offline for at markere afslutningen på sæson 10.

Riot kan ikke konkurrere med Fortnite, når det gælder om at få overskrifterne lige nu. Succesen kan kun komme ved fortsat at investere i sin omhyggeligt opdyrkede fanbase.

“En af grundene til, at League of Legends er blevet stort, er ikke, fordi vi er gode til at skaffe nye spillere, men fordi vi er gode til ikke at miste dem,” siger Merrill. “Vi tror på, at vi kan gøre det samme med vores fremtidige spil. Verden kommer til at fortælle os, hvordan vi klarer os.”

Tilbagevendende reportage af Rob LaFranco

FOTOGRAFIER AF ETHAN PINES FORBES

Følg mig på Twitter. Send mig et sikkert tip.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.