Corriente de California

La falta de nubes a lo largo de la costa (y también a lo largo del Valle Central de California) se debe a un viento de alta mar que sopla aire más seco desde la tierra hasta la costa.

Proceso de afloramiento frente a la costa de California que lleva a la superficie agua más fría y rica en nutrientes.

El movimiento de las corrientes oceánicas de Alaska y del norte hacia el sur por la costa oeste da lugar a temperaturas oceánicas mucho más frías que en latitudes comparables de la costa este de Estados Unidos, donde las corrientes oceánicas proceden del Caribe y del Atlántico tropical. La corriente oceánica más fría a lo largo de la costa oeste también hace que las temperaturas de verano sean más frescas en la costa oeste en comparación con la costa este. Por ejemplo, Half Moon Bay, a 37°N, no tiene ningún mes con una media superior a los 67 °F (19 °C) y San Francisco se mantiene a menudo por debajo de los 70 °F (21 °C) en verano, mientras que Virginia Beach, VA, cerca de la misma latitud, tiene temperaturas altas superiores a los 80 °F (27 °C) en verano.

Además, se produce un amplio afloramiento de aguas subterráneas más frías, causado por los vientos predominantes del noroeste que actúan a través del efecto Ekman. Los vientos impulsan el agua superficial hacia la derecha del flujo de viento, es decir, mar adentro, lo que atrae agua desde abajo para reemplazarla. El afloramiento enfría aún más la ya fría corriente de California. Este es el mecanismo que produce la niebla costera característica de California y las aguas frías del océano. Como resultado, las temperaturas de las olas del océano son mucho más frías a lo largo de la costa del Pacífico que en la costa del Atlántico. Por ejemplo, la TSM (temperatura de la superficie del mar) media de julio en la ciudad de Nueva York a 40,7°N es de 73 °F (23 °C), mientras que en la misma latitud en Eureka, CA es de 57 °F (14 °C). Por lo tanto, las temperaturas de la superficie del océano rara vez superan los 66 °F (19 °C) durante el verano a lo largo de la costa de California al sur de San Diego, mientras que a menudo superan los 80 °F (27 °C) en la costa este desde Carolina del Norte hacia el sur.

El agua fría es altamente productiva debido al afloramiento, que trae a la superficie sedimentos ricos en nutrientes, apoyando a grandes poblaciones de ballenas, aves marinas e importantes pesquerías. Los vientos de la dirección y fuerza adecuadas para inducir el afloramiento son más frecuentes en presencia de las corrientes fronterizas del este, como la corriente de California. La producción de fitoplancton aumenta drásticamente en estas zonas porque el agua rica en nutrientes que se encuentra por debajo de la picnoclina está relativamente cerca de la superficie y, por tanto, es fácilmente ascendente. Científicos del Instituto Scripps de Oceanografía afirmaron en 2011 que la temperatura media de la superficie del agua en el muelle de Scripps ha aumentado casi 3 grados desde 1950.

El «índice de afloramiento de Bakun» se basa en una media de 20 años del transporte medio mensual de Ekman para diferentes regiones de la costa de California desde la década de 1970. Oscila entre 300 metros-cubo/segundo (en dirección a la costa) y -212 metros-cubo/segundo (hacia la costa, o en dirección a la tierra). Hay afloramiento durante todo el año en la costa del sur de California, pero es más fuerte en los meses de verano. Frente a la costa de Oregón y Washington, hay un fuerte descenso de la temperatura en los meses de invierno, y el afloramiento en la región se limita a los meses de abril a septiembre. También se han propuesto otras medidas para este importante sistema marino, aunque algunas se basan en series de datos más cortas. Por ejemplo, utilizando series de datos disponibles desde 1988, el Índice de Transporte de Afloramiento Costero y el Índice de Transporte de Afloramiento Biológicamente Efectivo proporcionan estimaciones mejoradas del transporte vertical y del flujo vertical de nitratos.

Las mediciones relevantes para esta corriente sólo se han realizado con instrumentos desde 1946. Antes de esta fecha, los procesos, y especialmente el estado de los nutrientes en las aguas, tienen que inferirse a partir de fuentes de datos históricas. Un ejemplo son las relaciones isotópicas del nitrógeno en las macroalgas. La corriente de California es una corriente muy amplia, fría y fuerte. Corre hacia el sur de América del Norte.

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